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Subsídio da NASA leva estudantes de instituições carentes às estrelas

Julia Chavez examina um experimento dentro de uma câmara livre de oxigênio no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em março. Chávez é um dos vários estudantes da California State University, em Los Angeles, que estão estagiando no Laboratório de Origens e Habitabilidade do JPL.

Julia Chavez examina um experimento dentro de uma câmara livre de oxigênio no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em março. Chávez é um dos vários estudantes da California State University, em Los Angeles, que estão estagiando no Laboratório de Origens e Habitabilidade do JPL.

Crédito: NASA / JPL-Caltech “Cathy Trejo (à direita) mostra um tubo cheio de pedras projetadas para imitar o regolito marciano. Durante os experimentos, o fluido é liberado através do tubo muitas vezes, dando aos estagiários de astrobiologia do JPL como Trejo e Julia Chaves (à esquerda) a chance de estudar como c… Crédito: NASA/JPL-Caltech”

No Laboratório de Propulsão a Jato da agência, estagiários da Cal State LA estão aprendendo habilidades essenciais ao estudar as origens da vida.

O que a gestão de águas residuais em Los Angeles tem a ver com a busca por vida em Marte? Eduardo Martinez certamente não fez a ligação quando cursava mestrado em engenharia civil. A princípio não. Então seu professor indicou-lhe uma oportunidade de estágio no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA para astrobiologia, o estudo das origens da vida e a possibilidade de vida fora da Terra.

Esse professor, Arezoo Khodayari, da California State University, em Los Angeles, ajudou Martinez a compreender a química comum a ambos os campos. Logo, Martinez percebeu que, assim como o fósforo, o nitrogênio e outros produtos químicos nas águas residuais podem alimentar a proliferação de algas no oceano, eles podem potencialmente fornecer energia para a vida microbiana em outros planetas.

“Assim que experimentei a ciência planetária, soube que precisava de mais”, disse Martinez, que fez o estágio enquanto terminava sua graduação na Cal State LA, onde mais de 70% dos estudantes são latinos e poucos participaram historicamente de pesquisas da NASA. . “Se não fosse pelo JPL, eu teria parado no mestrado.” Agora ele está fazendo doutorado em geociências na Universidade de Nevada, em Las Vegas.

Estagiários que trabalham no Laboratório de Origens e Habitabilidade do JPL cultivam estruturas minerais semelhantes a dedos, como a mostrada aqui, para simular oceanos na Terra primitiva – e possivelmente em outros planetas. Ao estudar como essas estruturas se formam em laboratório, os cientistas esperam aprender… Crédito: NASA/JPL-Caltech” A inspiração que conecta os dois campos está no centro de uma nova bolsa da NASA. Khodayari e Laurie Barge, que dirige o Origins do JPL e o Laboratório de Habitabilidade, receberam financiamento para até seis estágios remunerados no JPL ao longo de dois anos. A intenção é ajudar a desenvolver a próxima geração de cientistas com mentalidade espacial dos alunos da Cal State LA.

A bolsa – uma das 11 recentemente concedidas a universidades de pesquisa emergentes pelo Programa Bridge da Diretoria de Missões Científicas da NASA – ajuda estudantes sub-representados a aprender mais sobre astrobiologia e a realizar pesquisas patrocinadas pela NASA.

“Como um grande empregador no sul da Califórnia, temos o dever de investir nas nossas comunidades locais”, disse Barge sobre o papel do JPL no esforço. “Isso torna a NASA e sua ciência mais acessíveis a todos.”

Construindo Comunidade

Barge e Khodayari colaboram informalmente há 10 anos, projetando experimentos para tentar responder questões em seus respectivos campos. Dos quatro estagiários da Cal State LA que Barge hospedou até agora, dois – incluindo Martinez – foram autores principais de artigos de pesquisa publicados.

Laurie Barge do JPL (extrema direita) e Universidade Estadual da Califórnia, Arezoo Khodayari de Los Angeles (segunda a partir da esquerda) colaboram há 10 anos para trazer estagiários para o laboratório de astrobiologia de Barge. Jessica Weber do JPL (segunda à direita) também é astrobiola… Crédito: NASA/JPL-Caltech” “É uma grande conquista publicar em uma revista de prestígio e revisada por pares, especialmente como primeira autora”, disse Khodayari. “É inspirador ver estudantes da Cal State LA, que é principalmente uma instituição de ensino, oferecerem oportunidades de pesquisa que resultam nesses tipos de publicações em periódicos.”

Ela observa que muitos de seus alunos trabalham em vários empregos, portanto, um estágio remunerado significa que eles podem se concentrar inteiramente nos estudos sem sacrificar a renda essencial. E, acrescentou Khodayari, “eles são expostos a um campo distante de sua realidade”.

Ferramentas e habilidades

No laboratório de Barge, estruturas minerais escuras, semelhantes a dedos, crescem em copos de líquido turvo destinados a simular oceanos na Terra primitiva – e possivelmente em outros planetas. Ao estudar como estas estruturas se formam em laboratório, cientistas como Barge esperam aprender mais sobre as potenciais reações químicas criadoras de vida que ocorrem em torno de estruturas semelhantes, chamadas chaminés, que se desenvolvem no fundo do oceano em torno das fontes hidrotermais.

“Aprendemos muito no laboratório de Laurie”, disse Erika Flores, a primeira estagiária de Barge na Cal State LA. “Você não está apenas trabalhando de forma independente em seus próprios projetos, mas também colaborando com outros estagiários e até mesmo com outras divisões do JPL.”

Com cinco filhos do meio, Flores foi a primeira da família a concluir o ensino médio. Ela inicialmente frequentou a Universidade da Califórnia, Berkeley, mas se sentiu isolada. Depois de voltar para casa, ela obteve seu diploma de bacharel e começou a estudar com Khodayari na Cal State LA.

Embora ela tenha decidido não se tornar uma cientista planetária – “Eu considerei isso, mas não queria passar mais cinco anos fazendo doutorado; estava pronta para conseguir um emprego” – Flores credita ao estágio no JPL a ajuda superar um caso de síndrome do impostor. Com um mestrado que concluiu durante o estágio, ela agora trabalha para os Distritos Sanitários do Condado de Los Angeles, supervisionando 13 estações de bombeamento que encaminham águas residuais para estações de tratamento.

Conexões Interplanetárias

Assim como Flores, a atual estagiária da Cal State LA, Cathy Trejo, quer melhorar o mundo por meio de água potável. Ela está estudando para ser engenheira ambiental, com foco além de águas residuais.

Mas ela ficou entusiasmada ao ver os paralelos entre a ciência ligada à Terra e a ciência planetária durante o seu estágio. Aprender a usar espectrômetros de massa até a inspirou. O rover Curiosity Mars da NASA possui um espectrômetro de massa, o instrumento Sample Analysis at Mars, que mede a composição de diferentes gases.

“Compreender os instrumentos que usamos em Marte ajudou-me a compreender melhor como estudamos a química aqui na Terra”, disse Trejo.

Ela está fascinada pelo facto de instrumentos de laboratório pesados ​​poderem ser miniaturizados para serem levados para outros planetas, e por os cientistas estarem a começar a miniaturizar instrumentos semelhantes que poderiam identificar poluentes em locais do Superfund.

Barge não perde a esperança de que Trejo continue com a ciência planetária, mas está feliz em ajudar um cientista iniciante a se desenvolver. “Espero que estas oportunidades de investigação para estudantes ofereçam uma apreciação da exploração planetária e de como o nosso trabalho na NASA se relaciona com questões importantes noutros campos”, disse ela.

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